Soldiers conduct a simulated air assault from an Army CH-47 Chinook during training at Monte Romano Training Area, Italy, Jan. 27, 2021.

COVID menghambat perlombaan Angkatan Darat untuk menerbangkan helikopter masa depan dengan mesin generasi berikutnya

WASHINGTON — Sebelum pandemi virus corona melanda, Angkatan Darat AS menetapkan tujuan agresif untuk program mesin helikopter generasi berikutnya. Tapi timeline itu tidak kebal.

Layanan ingin mesin siap untuk integrasi dengan prototipe kompetitif dari pesawat pengintai serangan masa depan pada saat mereka dijadwalkan untuk penerbangan pertama. Ini akan mendorong Program Mesin Turbin yang Ditingkatkan, atau ITEP, untuk bergerak setahun lebih cepat dari yang direncanakan sebelumnya.

“Ada jadwal ITEP dasar, dan itu membutuhkan integrasi pada [the AH-64] Apache dan [UH-60] Elang Hitam [helicopters], dan pada saat itu kami percaya executable adalah: ‘Hei, ada peluang untuk mempercepat kemampuan mesin awal yang dapat kami terbangkan pada prototipe kompetitif FARA,’ ” Brig. Jenderal Robert Barrie, pejabat eksekutif program penerbangan Angkatan Darat, mengatakan kepada Defense News dalam sebuah wawancara sebelum konferensi tahunan Asosiasi Angkatan Darat AS.

“Anda benar-benar dapat mengambil setiap tonggak dalam jadwal kontrak dan memindahkannya ke depan setahun yang akan mengarah ke pengiriman mesin dan peringkat penerbangan awal, dan itu dilakukan dengan mata terbuka lebar dan itu dapat dicapai, dan tidak ada yang mengantisipasi pandemi yang akan mempengaruhi kita semua seperti itu,” kata Barrie, “dan kemudian secara khusus mengembangkan banyak perangkat keras yang sangat baru dan inovatif yang masuk ke dalam pembuatan mesin yang unik seperti ITEP.”

Bahkan tanpa pandemi, “ini adalah program pembangunan di atas program pembangunan, dan saya pikir selalu ada tantangan di sana,” tambah Barrie.

Sementara Angkatan Darat meminta tim ITEP untuk mempercepat perputaran setidaknya satu tahun untuk mencapai “tujuan yang sangat agresif” FARA, Barrie mengakui: “Kami belum dapat mewujudkannya.”

Angkatan Darat telah memvalidasi desainnya untuk ITEP, dan setahun yang lalu layanan itu sesuai jadwal untuk mengirimkan mesin pertama untuk pengujian pada kuartal keempat tahun fiskal 2021. Pada saat itu, COVID-19 menciptakan beberapa kecemasan untuk upaya tersebut tetapi belum mempengaruhi tujuan jadwal.

Angkatan Darat mendorong melalui tinjauan desain kritis sepenuhnya virtual, bekerja dengan pengembang ITEP General Electric.

Mesin pertama yang diuji sekarang diharapkan pada Januari 2022, menurut Program Executive Office Aviation Angkatan Darat. Tonggak tersebut akan memungkinkan layanan untuk “memulai kualifikasi mesin yang mencakup menghidupkan mesin untuk pertama kalinya, pengujian tanah skala penuh, dan pengujian daya tahan,” kantor tersebut mengatakan kepada Defense News dalam sebuah pernyataan.

Setelah pengujian kualifikasi berikutnya, setiap pesaing FARA akan menerima mesin pada Agustus 2022 untuk mendukung pengujian darat dan pengujian penerbangan di FY23, kata kantor tersebut.

“Sementara tanggal pengiriman ini lebih lambat dari yang diinginkan oleh FARA [original equipment manufacturers], mereka masih lebih cepat dari tanggal kontrak ITEP, ”tambah pernyataan itu.

ITEP telah mengalami perjalanan yang panjang — dan sering tertunda — karena layanan tersebut bergulat dengan strategi pendanaan dan pengembangan selama beberapa tahun. ITEP akan menggantikan mesin yang ada di helikopter UH-60 dan AH-64, dan akan diintegrasikan ke dalam pesawat FARA ketika sudah online.

Angkatan Darat berada di tengah-tengah upaya pembuatan prototipe yang kompetitif, mengadu Bell melawan Sikorsky milik Lockheed Martin untuk merancang, membangun, dan menerbangkan pesawat pada kuartal pertama tahun fiskal 2023, meski tujuan itu meleset. Tim-tim itu masing-masing sekitar 60 persen melalui pembuatan pesawat mereka, kata Barrie.

“Tantangan COVID sangat signifikan,” Mayor Jenderal Wally Rugen, yang bertanggung jawab atas modernisasi lift vertikal di masa depan untuk Angkatan Darat, mengatakan dalam wawancara yang sama. “Ketika Anda melihat pemasok lapis kedua dan ketiga, [the challenges have] menjadi signifikan.”

Pertemuan kritis direncanakan dengan tim ITEP dan pesaing FARA pada bulan Oktober, kata Barrie, dan dia berencana untuk berada di meja untuk memahami status upaya dan kemudian menentukan jalan terbaik ke depan. “Tujuannya adalah untuk terbang di ’23,” meskipun ada ketidakpastian, tambahnya.

“ITEP adalah kemampuan yang benar-benar transformasional,” kata Rugen. “Ini adalah sesuatu yang telah kami kerjakan selama lebih dari 15 tahun karena ini sulit, jadi [being] agak terlambat pada akselerasi 12 bulan yang kami lanjutkan pada 2019, dengan COVID, saya pikir, sekali lagi, ini adalah kemenangan strategis.”

Jen Judson adalah reporter perang darat untuk Defense News. Dia telah meliput pertahanan di wilayah Washington selama 10 tahun. Dia sebelumnya adalah seorang reporter di Politico dan Inside Defense. Dia memenangkan penghargaan pelaporan analitik terbaik National Press Club pada tahun 2014 dan dinobatkan sebagai jurnalis pertahanan muda terbaik dari Defense Media Awards pada tahun 2018.

Source : Pengeluaran SGP